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Celebrating community and heritage in the George Town Heritage Celebrations (Malaysia)

The annual celebration is organised to commemorate the inscription of Melaka and George Town, Historic Cities of the Straits of Malacca on the World Heritage list. It features an interactive and educational programme that includes workshops and performances in the streets of the Historic City of George Town. Through the Celebrations, the local communities come together to celebrate and showcase their own cultural practices, performances, food, and crafts.

About George Town

George Town is a city located in the Penang Island (Malaysia). The city comprises one of the components of the serial property Melaka and George Town, Historic Cities of the Straits of Malacca. The property was inscribed on the World Heritage list in 2008 under criteria (ii), (iii) and (iv).

Melaka and George Town have developed over 500 years of trading and cultural exchanges between East and West in the Straits of Malacca. The influences of Asia and Europe have endowed the towns with a specific multicultural heritage that is both tangible and intangible. Featuring residential and commercial buildings, George Town represents the British era from the end of the 18th century. The two towns constitute a unique architectural and cultural townscape without parallel anywhere in East and Southeast Asia.

The 2009 and 2011 State of Conservation reports highlight issues in relation to the protection and management of the property. The issues were resolved by 2013, when the World Heritage Committee noted with satisfaction of the measures taken by the States Party to address previous requests to mitigate the threats on the Outstanding Universal Value, and no further reporting was required (Decision 37 COM 7B.103).

Celebrating community and heritage through the George Town Heritage Celebrations

George Town Heritage Celebrations is an annual celebration taking place in George Town, Penang, Malaysia, to commemorate the inscription of Melaka and George Town, Historic Cities of the Straits of Malacca on the World Heritage list on 7 July 2008. The Celebrations last three or four days and feature an interactive and educational programme that includes workshops and performances in the streets of the heritage enclave. Focusing on a different theme each year, the event gives participants the opportunity to experience first-hand George Town’s living traditions. The event builds on the multicultural and diverse character of the town, whose inhabitants continue to live in harmonious coexistence through the understanding of multicultural traditions that have been passed down through generations despite cultural and ethnic differences.

Participants of George Town Heritage Celebrations 2019 challenging themselves to the traditional bamboo dance (Tarian Buluh) on the dance floor. © George Town World Heritage Incorporated
Sashiko Workshop by Malaysian-Japanese Society during George Town Heritage Celebrations 2018
© George Town World Heritage Incorporated
Manpandam Workshop by Penang Hindu Association during George Town Heritage Celebrations 2018
© George Town World Heritage Incorporated
The sharing of knowledge and technique of tying a traditional Sikh turban by Wadda Gurdwara Sahib Penang during George Town Heritage Celebrations 2019.
© George Town World Heritage Incorporated

The festival is organised by George Town World Heritage Incorporated, a state heritage agency established by the Penang State Government on 21 April 2010 to spearhead efforts in safeguarding the Outstanding Universal Value of the World Heritage site in George Town.

The festival has an estimated cost of approximately RM500,000 per year, provided by the State Government of Penang. It requires approximately 8 months of preparation, 40 staff members, 400 volunteers and 200 local community members.

The goal of the Celebrations is double-fold. One the one hand, the festival serves as an opportunity for local people to celebrate and feel proud of their cultural heritage. At the same time, the Celebrations are an opportunity to explore and document the richness of the city’s intangible cultural heritage, such as rituals, traditional games and gastronomy.  Educational material is created to document this heritage and is later published online free of charge.

The events are attended by local families, schools, residents and tourists. The programme helps attract more visitors to the town during the Celebrations, which has a positive effect on local businesses such as hotels, cafés and souvenir shops.

The George Town Heritage Celebrations are therefore first and foremost a community celebration. Their organisation directly benefits the local community, who is in charge of the selection of the programme contents. The project staff from George Town World Heritage Incorporated support the community in the implementation programme. Over 20 groups of local communities are involved in the organisation, from a variety of cultural, religious, social and political backgrounds.

The richness and variety of the programme contents and stakeholders are some the main challenges in the development and implementation of the event. A conscious effort is necessary to manage the expectations of the different groups involved and to develop a coordinated programme.

While the Celebrations have been taking place every year since 2010, the festival had to be cancelled in 2020 due to the COVID-19 pandemic, and it is unclear when it will be able to take place again.

Source: Ming Chee Ang, General Manager of George Town World Heritage Incorporated (GTWHI), 2021

Contribution towards the implementation of the 2011 Recommendation on the Historic Urban Landscape

The George Town Heritage Celebrations aim to promote the dissemination of cultural heritage dimensions in urban contexts and create suitable decision-making structures which could contribute to the implementation of the HUL Recommendation. These include:

  • Recognising and documenting the relationships between tangible and intangible cultural heritage in the historic urban context;
  • Empowering local communities to be involved in decision-making related to cultural heritage promotion and preservation;
  • Raising awareness about the heritage values of the city, including both Outstanding Universal Value (OUV) and local values.

Historic Urban Landscape Tools

Civic engagement tools Knowledge and Planning tools

Contribution towards Sustainable Development

If fully implemented in accordance with the described plans, the initiative could contribute towards Sustainable Development and the Sustainable Development Goals.

Goal 10. Ensure inclusive and equitable quality education and promote lifelong learning opportunities for all.

  • Target 4.7: The initiative aims to contribute to provide the knowledge and skills needed to promote sustainable development, including, among others, through promotion of a culture of peace and appreciation of cultural diversity, by integrating educational components into the programme and making educational material freely accessible on their website. 

Goal 5. Achieve gender equality and empower all women and girls.

  • Target  5.5: The initiative aims to promote women’s full and effective participation at the local level, by establishing a policy of inclusion of all genders and sexualities.

Goal 10. Reduce inequality within and among countries.

  • Target 10.2: The Celebrations aim to promote the empowerment and inclusion of all, by establishing a conscious policy of inclusion, regardless of cultural, religious, political and social backgrounds, and celebrating diversity as a core value of the festival. 

Goal 11. Make cities and human settlements inclusive, safe, resilient and sustainable

  • Target 11.4: The initiative aims to protect and safeguard the world’s cultural heritage, by raising awareness about tangible and intangible cultural heritage and enhancing the connection of local communities with their heritage.
  • Target 11.7: The initiative aims to increase access to safe, inclusive and accessible public spaces, by closing the streets off from traffic during the Celebrations and making the event accessible for people in wheelchairs. 

Goal 16. Promote peaceful and inclusive societies for sustainable development, provide access to justice for all and build effective, accountable and inclusive institutions at all levels

  • Target 16.7: the project aims to promote inclusive, participatory and representative decision-making at local level, by setting up a strong stakeholder engagement programme and empowering local communities to take charge of their own heritage. 

Goal 17. Strengthen the means of implementation and revitalize the global partnership for sustainable development

  • Target 17.17: the initiative aims to encourage and promote public, public-private and civil society partnerships. 

Note: the described potential impacts of the projects are only indicative and based on submitted and available information. UNESCO does not endorse the specific initiatives nor ratifies their positive impact.

To learn more
  • Visit the George Town Heritage Celebrations website.
  • Connect with the George Town Heritage Celebrations on Facebook and Instagram.
  • Watch educational videos about the George Town Heritage Celebrations on George Town World Heritage Incorporated’s YouTube


George Town World Heritage Incorporated

Image credit: © George Town World Heritage Incorporated unless otherwise noted. 

Note: The cases shared in this platform address heritage protection practices in World Heritage sites and beyond. Items being showcased in this website do not entail any type of recognition or inclusion in the World Heritage list or any of its thematic programmes. The practices shared are not assessed in any way by the World Heritage Centre or presented here as model practices nor do they represent complete solutions to heritage management problems. The views expressed by experts and site managers are their own and do not necessarily reflect the views of the World Heritage Centre. The practices and views shared here are included as a way to provide insights and expand the dialogue on heritage conservation with a view to further urban heritage management practice in general.

Décisions / Résolutions (3)
Code : 37COM 7B.103

Le Comité du patrimoine mondial,

1.  Ayant examiné le document WHC-13/37.COM/7B.Add,

2.  Rappelant les décisions 34 COM 8B.6, 35 COM 7B.42, 35 COM 7B.63, 35 COM 7B.67, 35 COM 7B.68, 35 COM 7B.69, 35 COM 7B.73, 35 COM 7B.88, 35 COM 7B.94, 35 COM 7B.98, 35 COM 7B.102, 35 COM 7B.106, 35 COM 7B.109, 35 COM 7B.122, 35 COM 7B.127, 35 COM 7B.128, 35 COM 7B.131 et 35 COM 7B.133 ,adoptées respectivement à ses 34e (Brasilia, 2010) et 35e (UNESCO, 2011) sessions,

3.  Prend note avec satisfaction des mesures prises par les États parties concernés pour répondre à ses demandes antérieures visant à atténuer les menaces qui pèsent sur la valeur universelle exceptionnelle des biens du patrimoine mondial suivants:

  • Vieille ville de Lijiang (Chine)
  • Ensemble historique du Palais du Potala, Lhasa (Chine)
  • Parc archéologique de San Augustin (Colombie)
  • Centre historique de Český Krumlov (République tchèque)
  • Région viticole de Tokaj Paysage culturel historique (Hongrie)
  • Taj Mahal (Inde)
  • Fort d'Agra (Inde)
  • Fatehpur Sikri (Inde)
  • Parc archéologique de Champaner-Pavagadh (Inde)
  • Ensemble de Prambanan (Indonésie)
  • Monte San Giorgio (Italie / Suisse)
  • Centre historique de Vilnius (Lituanie)
  • Melaka et George Town, villes historiques du détroit de Malacca (Malaisie)
  • Centre historique de Mexico et Xochimilco (Mexique)
  • Camino Real de Tierra Adentro (Mexique)
  • Lignes et géoglyphes de Nasca et de Pampas de Jumana (Pérou)
  • Ville de Cuzco (Pérou)
  • Eglises de Moldavie (Roumanie)
  • Ensemble du monastère de Ferapontov (Fédération de Russie)
  • Ile de Gorée (Sénégal)
  • Travaux d'Antoni Gaudi (Espagne)

4.  Encourage les États parties concernés à poursuivre leurs efforts visant à assurer la conservation des biens du patrimoine mondial ;

5.  Rappelle aux États parties concernés d'informer le Centre du patrimoine mondial en temps utile de tout projet de développement majeur qui pourrait nuire à la valeur universelle exceptionnelle d'un bien, avant tout engagement irréversible, conformément au Paragraphe 172 des Orientations .

En savoir plus sur la décision
Code : 35COM 7B.116

Le Comité du patrimoine mondial,

1. Ayant examiné le document WHC-11/35.COM/7B,

2. Rappelant la décision 33 COM 7B.129, adoptée à sa 33e session (Séville, 2009),

3. Prend acte des mesures prises afin de résoudre les problèmes de la fermeture de la route et ceux liés au centre d'accueil des visiteurs, en particulier de l'autorisation accordée par le Conseil local du comté de Wiltshire en juin 2010 à la demande de travaux présentés par English Heritage ;

4. Demande à l'État partie de remettre au Centre du patrimoine mondial les détails de la localisation et des plans du projet de centre d'accueil des visiteurs pour examen par l'ICOMOS ;

5. Note que le financement pour la mise en œuvre des projets d'aménagement est presque assuré ;

6. Demande également à L'État partie de tenir le Centre du patrimoine mondial informé de tout événement lié à la fermeture de la route et au centre d'accueil des visiteurs et de faire état de toute activité mise en œuvre dans l'exercice des rapports périodiques qui sera lancé en 2012.

En savoir plus sur la décision
Code : 33COM 7B.78

Le Comité du patrimoine mondial,

1. Ayant examiné le document WHC-09/33.COM/7B.Add,

2. Rappelant la décision 32 COM 8B.25, adoptée à sa 32e session (Québec, 2008),

3. Considérant que les projets d'aménagement dans la zone inscrite de George Town, en particulier le projet AGB près de la tour de l'horloge, sont en contradiction avec les mesures de protection décrites dans le dossier d'inscription et, qu'en cas de construction, ils auraient un impact significatif et préjudiciable pour la valeur universelle exceptionnelle du bien ;

4. Considérant également l'impact potentiel des deux projets d'aménagement approuvés dans la zone tampon,

5. Considérant en outre que la mise en place d'une disposition, dans les mesures destinées à la protection de George Town, autorisant dans certaines conditions des immeubles de plus de 18 mètres de haut à l'intérieur du bien du patrimoine mondial et de sa zone tampon, ainsi que l'absence d'un mécanisme juridique permettant au Gouvernement fédéral d'exercer un contrôle sur le bien, constituent une menace potentielle pour la valeur universelle exceptionnelle du bien,

6. Regrette que des informations suffisantes sur ces projets d'aménagement et le statut de leur approbation, ainsi que sur la modification des règles de protection, n'aient pas été communiquées par l'État partie dans le dossier de proposition d'inscription ni au cours du processus d'évaluation ;

7. Prend note avec satisfaction de la lettre officielle datée du 15 juin 2009 et de la déclaration orale de l'État partie malais à sa 33e session, informant le Comité que :

a) La hauteur des deux projets de construction proposés dans la zone inscrite, Bousted et AGB, sera réduite à 18 mètres,

b) L'impact des deux projets dans la zone tampon, E&O et Bintang, a été atténué grâce à la mise en oeuvre des modifications négociées entre le Conseil et les promoteurs,

c) La clause autorisant la construction de bâtiments d'une hauteur supérieure à 18 mètres à l'intérieur du bien inscrit, dans certaines conditions, à Georgetown a été abolie,

d) Les « Directives concernant les zones de conservation & les bâtiments du patrimoine » existantes seront renommées « Règlementations sur les zones de conservation & les bâtiments du patrimoine »,

e) Des plans spéciaux de secteurs seront préparés pour le bien inscrit et sa zone tampon de manière à assurer des contrôles de planification et des orientations à un niveau plus détaillé,

f) Aucun permis de construire ne sera accordé à des bâtiments d'une hauteur supérieure à 18 mètres dans la zone tampon tant que les plans spéciaux de secteurs n'auront pas été adoptés,

g) Un Conseil technique consultatif sera créé, comprenant un représentant du Gouvernement fédéral (Service du Patrimoine national) chargé d'examiner tous les grands projets d'aménagement et les contrôles et politiques de planification proposés qui pourraient avoir un effet préjudiciable sur la valeur universelle exceptionnelle,

h) D'autres mesures ont été prises pour soutenir la conservation de Georgetown, telles que la création d'un Office du patrimoine mondial, le renforcement du Service du Patrimoine au sein du Conseil municipal de Penang et la création d'une Journée du Patrimoine mondial à Penang ;

8. Félicite l'État partie de ses efforts pour négocier avec les promoteurs afin de trouver des solutions alternatives aux projets approuvés et d'en réduire les conséquences néfastes, y compris en mandatant des études d'impact sur le patrimoine, ainsi que pour l'esprit de coopération et le réel intérêt manifestés dans ses tentatives de clarification des dossiers avec le Centre du patrimoine mondial et l'ICOMOS ;

9. Demande à l'État partie de poursuivre ses efforts pour mettre en oeuvre les recommandations faites par la mission conjointe Centre du patrimoine mondial/ICOMOS, et notamment de :

a) Etablir les plans des secteurs spéciaux susmentionnés pour le bien inscrit et sa zone tampon, basés sur une analyse approfondie des principales perspectives visuelles, des typologies et tissus urbains, et de la composition du tissu social de George Town, et les soumettre à l'examen du Centre du patrimoine mondial et de l'ICOMOS d'ici le 1er février 2011,

b) Introduire de nouvelles dispositions légales dans le système de protection et de gestion du bien du patrimoine mondial, ce qui permettrait aux autorités centrales au niveau du Gouvernement fédéral d'examiner et, si nécessaire, d'opposer leur véto aux grands projets de développement et d'établir des plans des secteurs spéciaux et autres contrôles et politiques de planification pertinents pour George Town et Melaka ;

10. Réitère sa demande à l'État partie de soumettre un plan de conservation global recouvrant tous les bâtiments et son calendrier de mise en oeuvre dans les deux villes, de concevoir des mesures propres à réduire la circulation automobile et d'améliorer la définition d'indicateurs clés pour contrôler les éléments du patrimoine urbain et architectural ;

11. Demande également à l'État partie de soumettre au Centre du patrimoine mondial, d'ici le 1er février 2011, un rapport sur les progrès réalisés dans la mise en oeuvre des recommandations des points ci-dessus, pour examen par le Comité du patrimoine mondial à sa 35e session en 2011.

En savoir plus sur la décision